The first in a trilogy exploring the three stages of the alchemical opus, The Empty Circle Part I: Swirling Lands of Disquiet and Catharsis is a journey through the dark worlds of the nigredo, the depressive mystery of isolation and dissolution that provokes the transformative journey from lead to gold.
The music on offer draws on a vast range of folk, ambient, and experimental influences to create pieces that are less songs than soundscapes, journeys deep into inner space. Textural, non-linear, and amazingly intricate, each track segues into the next like a series of half-remembered dreams.
Luis Couto, the mastermind of The Joy of Nature, displays incredible levels of multi-instrumental ability and compositional vision. Each piece on the album stands strongly on its own feet, yet the whole circle weaves together into a gestalt that is far more than the mere sum of its parts. True to the alchemical mysteries, it loops back upon itself thematically as it explores all the inky corners of what Jung termed the shadow – the things that lurk outside the clearing of consciousness.
Heavily laden with synchronistic beauty, this is an album that rewards deep exploration and reflection. The music is rich, subtle, and evokes a string of all-encompassing worlds, like pearls on the necklace of the hermaphrodite Mercurius. Couto has fulfilled the ambition of this release with an assured genius that bodes well for the sequel albums in the series of The Empty Circle.
Henry Lauer, 2010

In my opinion one of the best releases coming out this year, an impressive musical opus, transcending the whole senses with its penetrating, experimental compositions full of feelings and interesting atmospheres from start to finish. This Portuguese act called The Joy Of Nature is a multimedia project created in 1999 as The Joy Of Nature And Discipline and reduced to The Joy Of Nature in 2006. Following a change in its sound. Being today focused into organic and acoustic sounds. The Joy Of Nature works as a project focused into a trilogy concept albums which “the empty circle part I: swirling lands of disquiet and catharsis” is the first part of the trilogy and has connections with three main hermetic alchemical phases, in this case Nigredo.
And under such concept The Joy Of Nature, give us a lot musical arguments through the dynamism, flux and transformations in each one of the 12 compositions performed here. This album is about a world of disquiet in which a catharsis should be done. To gather the impurities, realize their nature and built something pure from there. Anyway the purity that is behind and beyond the disquiet.there´s an evolved light those physical eyes can’t see, waiting.
“Theatre lost in the vast abyss of starry skies” part I and part II are opening and closing the album respectively. And both of them with its respective musical structure built into different instruments such as: cymbala, tambourine, bamboo xylophone, bells, bass guitar, harmonica, Irish harp, kantele, viola and vocals among others which show us the diversity and multicultural expressionism handled by this interesting Portuguese act. The other 10 tracks are almost in the same way, mutating all the time and transforming itself in captivating harmonies, ethereal sounds with elements from folk, ambient, psychedelic, experimental mixed in a coherent way, creating a unique sound. For example in “the cyclical return of wolves and blacksmiths” the percussive elements and chorus are brilliant, and suddenly whispers, flutes and Irish harp congregates to this dark sabbatical dance.
“The kingdom of the blind”,”invocando a nobreza para desmanchar feiticos” or “nemesis factory of nightmares beyond the curtains”. Contains atmospheres and high musical patterns hard to describe due sublimity and sensitive adaptations of different instruments and how the music is arranged. It’s just like entering to another world, an individual experience worth to explore. So, we must spend some more pages to give more details and arguments behind the musical expressionism developed here, but it will be endless, because each time you hear this release, you will find new elements to stand out.
Edgar Kerval, 2008

From Portugal here's another new band debuting on CD, right after a 7" released by an American label and a series of CD-Rs. Probably this "The Empty Circle Part I" is destined to be the first installation in a series of thematic albums centred upon Nature and its ancestral mysteries. The music created by Luis Couto is, anyway, much different from what one would expect taking a closer look at the artwork and the song titles: neofolk is here just a starting point, while it's a disturbing sort of dark ambient to be recognized as the core of The Joy Of Nature's sound.
The acoustic parts are skeletal, ghostly, with a voice whispering lyrics in its mother language, to then make room for the nocturnal and primitive sounds of tracks like "Dissolving Memories Into Grey Skies" and "A Theatre Lost In The Vast Abyss Of Starry Skies, Pt. II". The scene is there ruled by gloomy and oppressing keyboards, noises and sounds scattered upon the crepuscular landscapes of Portugal: bells, Pan flutes, tribal percussions and much more. Other territories are explored as well, like the epic percussive assault mixed to anti-aircraft sirens of "In The Kingdom Of The Blind", or the industrial ambient of "Nemesis' Factory Of Nightmares Beyond The Curtain".
Even without inventing anything, through his music Couto conjures evocative pictures and truly disquieting atmospheres, capturing this way the listener's full attention along nearly the CD's whole running time. These days it's something not at all so easy to achieve.
Simon V.

This is the second full-length release from Azores-based project The Joy Of Nature (formerly known as The Joy Of Nature And Discipline), following their debut album, The Fog That Life Is Haunted By, originally released in 2003 on the Portuguese label Reaping Horde, and subsequently reissued by Polish label Bunkier Productions.
I’ve heard it said that length isn’t everything, but evidently someone forgot to tell Luis Couto, the principal creative force behind The Joy Of Nature – the full title of this album (which will hereafter be referred to as Swirling Lands) is The Empty Circle Part I – Swirling Lands Of Disquiet And Catharsis: A Theatre Lost In The Vast Abyss Of Starry Skies. The song titles tend towards the lengthy as well, but the concepts underlying Swirling Lands are arguably complex enough to justify this verbosity. This is the first part of The Empty Circle trilogy, in which each part corresponds with one of the three alchemical phases of Nigredo, Albedo and Rubedo (blackness, whiteness and redness, a process of death, purification and rebirth), with Swirling Lands corresponding to Nigredo, the phase of blackening and death. The album’s predominantly dark and ominous mood reflects this.
Swirling Lands contains 12 tracks totalling 62 minutes. It’s immediately apparent that the sound of The Joy Of Nature has evolved away from the keyboard-based ambient of The Fog That Life Is Haunted By towards a much more organic, earthy sound largely created with acoustic instruments, an evolution which parallels that of the Seattle-based ritual ambient project Ruhr Hunter, whose music is somewhat similar to that of The Joy Of Nature, although there’s also a numinous, almost gothic quality about The Joy Of Nature which reminds me of the French project Fin De Siècle (now sadly inactive). The album booklet of Swirling Lands details the formidable variety of instruments used by Luis Couto in the creation of this album, ranging from the standard (acoustic and electric guitars, bass and drums) to the obscure and exotic (kantele, gemshorn, zither, bowed psaltery, harp, adufe, ocarina and filed recording of natural sounds). There are also a number of guest musicians featured on the album, including Ana Salomé on piano, Conceição Raposa, Francisco and Miguel Carreiro on vocals, and Rui Almeida on keyboards.
The album opens with ‘A Theatre Lost In The Vast Abyss Of Starry Skies, Pt. I’, amidst atmospheric, ritualistic drones, a clatter of metallic percussion and tinkling chimes, before the introduction of a distant piano line and delicate melodies played on kantele. A burst of Chopin’s famous funeral march coalesces out of the song’s amorphous atmospherics, before recorder augments the plucked strings. Luis brings in some vocals at around five minutes, but the song is largely instrumental, and does a good job of setting the wistful, diffuse tone of the album as a whole. The heavy use of bells and hand percussion is reminiscent of other bands released on Ahnstern, in particular Sangre Cavallum and the most recent album by Svarrogh. The next track, ‘The Womb, Pt. I’, blends Irish harp and a field recording of gently lapping water to melodious effect, before Conceição Raposa’s reverberating, incantatory vocals create a much darker and eerier mood. ‘And Then The Clock Appeared’ combines tinkling music-box lullabies with ambient atmospherics and jangling percussion, which is even more unsettling than the previous track. ‘O Cíclico Retorno De Lobos E Ferreiros’ (‘The Cyclical Return Of Wolves And Blacksmiths’) is the heaviest song so far, with forceful electric guitar and bass coupled with tribal percussion in a way which is again reminiscent of the ethnically-inflected ambient of Sangre Cavallum. ‘Nemesis's Factory Of Nightmares Beyond The Curtain’ has a more hard-edged industrial ambient sound, courtesy of Rui Almeida’s guest appearance on keyboards. Melody gives way to dense layers of drones and abstract electronica over the nearly ten-minute duration of what is the longest track on the album. ‘The Dew From Erased Days’ is dominated by Luis’ whispered vocals, echoing and overlapping in sibilant layers with samples of monastic plainsong. The hectic, hypnotic rhythm and squealing wall of industrial sound of the opening section of ‘In The Kingdom Of The Blind’ recalls Horologium, before an air-raid siren heralds a transition into heavy electric guitar and shimmering bar chimes. ‘Absinthe, Tea And The Memory Of Autumn Leaves Falling’, as the title should suggest, is a more sedate and melancholy composition, with harmonica and Indian flute notes floating above a dense assemblage of hand percussion and sampled marching band music. ‘Dissolving Memories Into Grey Skies’ is much more minimal and restrained, with isolated flute notes calling out across a background of soft drones, very much in the style of Torn Of This-era Ruhr Hunter (also reviewed by Judas Kiss). ‘Invocando A Nobreza Para Desmanchar Feiticos’ is more melodic, with acoustic guitar and kantele carrying the tune over background didgeridoo drones. ‘The Womb, Pt. II’ unfurls itself slowly, with the absence of percussion on this track lending it a more leisurely, ambient mood, reinforced by field recordings of falling rain. Swirling Lands concludes with ‘A Theatre Lost In The Vast Abyss Of Starry Skies, Pt. II’, which like the opening track is sprawling and fragmented, with snatches of melody appearing and vanishing, and again with Ana Salomé contributing piano.
Overall, Swirling Lands represents a definite advance for The Joy Of Nature – it’s a much more complex sand ambitious work than the band’s debut album, and the mixture of melodic folk instrumentation, ethnic percussion, field recordings and ambient drones will appeal to fans of both ritual ambient projects like Ruhr Hunter and Chaos As Shelter on the one hand, and industrial folk projects like Svarrogh and Sangre Cavallum on the other. It’s easy to see how the powers that be at Ahnstern came to decide that The Joy Of Nature would fit in well with the rest of their roster.
Simon Collins

This is Joy Of Nature’s first official release, part one of a trilogy corresponding to the alchemical Nigredo called “The empty circle”. The subtitle of this works –“a theatre lost in the vast abyss of starry skies”, like the liner notes say, “came in a lucid dream when we grasped the idea that this world in which we live our day-to-day lives can be compared to a small theatre in a vast abyss of starry skies. Human life is just so small, but, at the same time, the divine in Man has an infinite nature. If we could turn away from the, sometimes pathetic, theatre, where we play roles every day, not realizing that…. This album is about a world of disquiet, in which a catharsis should be done. To gather the impurities, realize their nature and build something pure from there.” This was the inspired vision behind the album, with a goal to express that helped very much to make an album sound much more like an inspired concept with its own life compared to the previous cdr. The conceptual nature of it makes the music hang better together with a vision that breathes live and structure into it, a creative process that has the inner need in it’s visions. At first, an image is created out of the dark which also remains visible for longer than before, so that the appearance becomes a tool with forms, colours, shapes and movement. On the next two tracks, this sounds as if the image is taken out of the water. More and more the acoustic improvisations, which are often played on instruments with hanging-close together sounds, like bowed psalter, zithers and such, create a form of theatre on its own, a sort of podium theatre in the dark with a spotlight on it growing in size, until it unfolds a whole scene, just like Japanese theatre or opera or so, but then as mostly instrumental music. There are serene, somewhat meditative moods, but occasionally also ‘the human circus of life’ is presented in a field recording on the background, before continuing with its own stage improvisational expressions, which is spoken word on its own, even when silent with words, -although there is a bit of spoken word-. The message expressed seems to be unheard by the public, or not strong enough to open up it’s message to a practical tool that could open up the doorway to wider visions and unfolding possibilities, so that a sad feeling remains, expressed by flutes and psaltery which are like staring into space with sadness. The end track even brings in the Roccoco drama of an opera, a flash of some seconds, confirming human nature’s lost efforts to retain something for a bigger mass, before being able to enjoy and share visions of full grace...

The Empty Circle Part 1, subtitled 'Swirling Lands of Disquiet and Catharsis' is the first part of a trilogy, corresponding to the three main alchemical phases: Nigredo, Albedo and Rubedo. The Empty Circle Part 1 relates to the phase of Nigredo, a stage of blackening associated with reflection and self-examination. It's perhaps not surprising then that the latest rlease from this Azores based project is imbued with a feeling of melancholy. On The Empty Circle, Luis Couto, the principal player and multi-instrumentalist employs a vast array of instruments (acoustic guitars, flutes) to Alpine zithers, Irish harps, gemshorn, kantele. A number of guests are featured including vocalists and pianist Ana Salome.
The Empty Circle tends towards an atmospheric folk sound, largely derived from zithers and bowed psaltery, bells and chimes. Guitars, flutes and drones feature heavily too. It's particularly organic in its approach; the entire album evolves through a rich tapestry of sounds, woven with the assorted instrumentation and field recordings that underpin many of the tracks. It's not particularly song based, but is adept at creating an atmosphere that is archaic and mystical and given the death march performed early on with zithers the mood is serene and ominous.
The use of field recordings is prevalent throughout, and, in particular, on 'The Womb, Pt. 1', 'And Then The Clock Appeared' and 'The Womb, Pt. 2'. Both versions of 'The Womb' edge towards ambient atmospherics with Part 1 taken to a more eerie mystical realm largely as a result of Conceicao Raposo's wailing ritual tones over plucked harp strings, while the frosted atmospheric hum of Part 2 is accompanied by the sound of rainfall amidst acoustic guitar, piano and bunched melodies.
'The Dew From Erased Days' features lightly effected whispered voices over faint acoustic strum and tin whistle returning to layers of unaccompanied treated voices, closing with massed chants. 'Dissolving Memories Into Grey Skies' similarly, foregoes rhythm for flurries of shakers and chimes with a soft flute melody.
On 'The Cyclical Return of Wolves and Blacksmiths' the archaic strings, and heavy guitar droning that coalesce around the strong hand percussion and murmured vocals comes across like Mother Destruction and Waldteufel. The same goes for 'In The Kingdom of the Blind' where forceful percussive rhythms give way to lightly sprinkled strings and horns and brief vocals. The flute, guitar and drum patterns of 'Absinthe, Tea and the Memory of Autum Leaves Falling' carries a feeling of mediaeval processional music that segues into brass band festival music.
The main thrust of The Empty Circle stems from the zithers, chimes guitars and percussion that beat at the heart of these compositions. Elements of folk, experimental and ambient can be found amidst the music of The Joy of Nature but the esoteric content puts them on a par with C.O.T.A. or Waldteufel but given their Portuguese heritage the main comparison The Joy of Nature will elicit is, as others have noted, with Sangre Cavallum. There's a shared love of Portuguese tradition and while Sangre Cavallum appear more traditional The Joy of Nature draw in a far broader range of influences to their open-ended and loose compositions. Things may become clearer as the other two volumes surface but, for now, my preference lies with the other acts mentioned.

I will base this review pretty much on first impressions, because I know that how much I will listen to this album, I won’t ever understand it’s true meanings. To try would just be a waste of time, really.
First, the title might be a bit confusing to some. Of course, ”The Empty Circle Part 1” tells you that this is the first part of a series of albums to come. ”Swirling Lands of Disquiet and Catharsis” is the main title of the album, but it also has a subtitle that goes ”A Theatre Lost in the Vast Abyss of Starry Skies” so if someone refers to an album with that title, this is the one he or she is talking about. The work on this album, and this will also be the matter of the following two in the trilogy, is rooted in the mystical knowledge of alchemy. This part, as the first, will handle the corresponding part in the alchemical process; nigredo, which, as you might understand from the word, has something to do with blackening a certain matter.
THE JOY OF NATURE continues on the path they gave us a preview of in the 2006 release ”The Shepherd’s Tea”, where they began to leave the dark ambiance of ”The Fog that Life is Haunted By” for a more organic sound with a very impressive instrumentation. The multi-instrumentalist and mastermind behind the project is Luis Couto, who handles most of the music, accompanied by a number of guest musicians. Hailing from the Azores, a group if islands and part of Portugal, he has collected several instruments from their traditional flora, but of course, there are other as well. All in all, there has to be around 30 performed, most significant are the acoustic guitars and the flutes, throughout the 12 tracks on this album, which is most impressive!
However, even though THE JOY OF NATURE travels more and more towards a folk sound, this album still fills the purpose of a dark ambient release; its evocative, echoing, atmospheric sound and murmuring vocals is not seldom very hypnotic and time from time, you’ll find yourself wrapped up in another state of mind, or in another world, than you expected.
The music is very varying, which saves the longer tracks from being dull and gives you plenty of different styles to explore. Much of it is though very influenced by the traditional folk music from Portugal and the Azores. Sometimes, if I should make a comparison to another band that might appeal to you, it sounds almost like a more experimental, more mystical SANGRE CAVALLUM while some of the ”classic” THE JOY OF NATURE sound shines through pretty often as well.
For me, THE JOY OF NATURE is something very special. I know they won’t ever stop transforming the sound but I hope this is the album that sets the standard of what will come in the future. ”Swirling Lands of Disquiet and Catharsis” is a remarkable piece of psychedelic ambient folk experimentation, that hasn’t any opposition to date; it’s really one of a kind, a well-crafted album filled with glittering beauty, swirling atmospheres and gentle, laid back melodies.
I have nothing but praise to this release.
Score: 86%

The Joy of Nature is a neofolk project originating in the Azores, a group of islands belonging to Portugal. When you listen to their music on the album Swirling Lands of Disquiet and Catharsis, which is the first part in a trilogy, you’ll hear psych-folk with an almost mystical sphere, with a sound containing traditional Portuguese folk influences as well as experimental dark ambient. You will hear traditional instrumentation from Portugal and the Azores in the songs as well as a rich variety of field recordings, hypnotising drones, and psychedelic experiment. The musical roots can thus be found in Portuguese culture as well as the post-industrial movement. Just as bands like Current 93, In Gowan Ring, or Sangre Cavallum; The Joy of Nature lets themselves be inspired by themes such as earth, medieval past, mystical themes, and more specific transformation by means of music. The careful constructed compositions on The Empty Circle drag the listener into a different state of mind. The music of The Joy of Nature has an esoteric content, but also reveals great musical craftmanship with the instrumentation and arrangements. It makes one curious to what more can be expected from this band.
7.5/10 TekNoir

La mezcla de ambientes étnicos y etéreos con justas pero acertadas intervenciones de instrumentos acústicos (para ser más exactos, de cuerda) son las bases principales del nuevo álbum de The Joy of Nature que lleva por nombre "The Empty Circle Part I: Swirling Lands of Disquiet and Catharsis". La banda fue creada en 1999 inicialmente bajo el nombre The Joy of Nature and Discipline, y finalmente fue reducido hasta su nombre actual en 2006. El cambio de nombre también llevó implícito un cambio a nivel interior de la banda, que comenzó a buscar sonidos más orgánicos y con mayor protagonismo de la acústica.
"Swirling Lands of Disquiet and Catharsis" es la primera parte de una trilogía titulada "The Empty Circle". Esta primera parte se centra en el Nigredo de la alquimia (que viene a referirse a la descomposición). La idea del subtitulo de este trabajo es "A theatre lost in The Vast Abyss of Starry Skies". Esta frase es una metáfora que viene a decir que el mundo en el que vivimos día a día podría ser comparado como un pequeño teatro en un profundo abismo. La vida humana es en consecuencia demasiado pequeña, pero al mismo tiempo la divinidad humana tiene una naturaleza infinita. Si nosotros pudiéramos apartar nuestra vista del teatro en que vivimos, donde jugamos y adoptamos distintos roles todos los días, podríamos líbrarnos de ello.
Para visualizar la música de The Joy of Nature, imagina un trasfondo completamente relajante, sonidos dark-ambient, densos y marcados instrumentos étnicos orientales, campanillas, ocasionales sonidos de viento como flautas y similares, todo ello acompañado por guitarras acústicas y variopintas interpretaciones vocales que no siguen una pauta ni un estilo entre los diferentes tracks que componen esta obra. He de reconocer que me ha dejado más que sorprendido este trabajo, sobre todo por la fusión de sonidos y también porque invita a relajarse a la vez que a emocionarse una manera un tanto extraña y poco explorada. Es un álbum que tiene todo lo que se puede pedir a una banda folk pero aun así va mucho más allá. Los temas no siguen una pautas preestablecidas o típicas. Cada canción suena bastante distinta del resto, incluso prestando atención a cada una por separado y observando el embrujo sonoro que conllevan. En ocasiones nos parecerá que están sonando sin ningún orden ni concierto, con sonidos ambientales entrando y saliendo de nuestro espectro sonoro y con las cuerdas creando armonías extrañas que parecen no querer llegar a ningún lado.. como tocadas con improvisación. Pero un segundo después de esa nota que parecía estar desafinada o de esa secuencia que parecía querer caer en un pozo sin fondo, todo encaja y se transforma en un repentino aroma a naturaleza que invade nuestros sentidos. Quizás todo esto podría quedar aquí, pero para mi enhorabuena la parte vocal también juega un papel importante en este álbum. Existen tracks meramente instrumentales (la mayoría, la verdad) pero en el resto se cuelan voces de distintas formas... voces habladas, voces femeninas cantando y juegos de voces más rituales. Y por ultimo, también a mi favor, en ocasiones ligeras pero agradecidas percusiones harán las delicias de todos los oyentes más exigentes, igualmente en ocasiones contadas, pues principalmente se trata de un álbum muy instrumental y acústico. Podriamos decir de este album que esconde la magia acústica de bandas como In Gowan Ring, la armonía de bandas como Sangre Cavallum y las enigmaticas atmósferas de bandas como Desiderii Marginis.
Cada track es único y todos en su conjunto crean un álbum digno de escuchar. No podría quedarme con ningún track en concreto pues aún siendo bien distintos los unos de los otros, en realidad todos me transmiten la misma sensación de bienestar y plenitud. Mi enhorabuena por este excelente álbum, y yo se de uno que está deseando poder echarle el guante a los dos álbumes que faltan para completar la trilogía.
8/10 Roberto G

Antes solía sorprender cuando surgía algún proyecto musical, de algún alejado o recóndito lugar del Planeta, pero por suerte, ya no es ninguna sorpresa ese detalle, así que el anunciar que este proyecto nos llega de las vecinas Azores ya no sorprende a casi nadie. Originalmente "The Joy of Nature and Discipline", como se hacía llamar era un proyecto multimedia, pero en 1996 con el cambio de nombre, la banda dio la mayor importancia a la parte musical, girando hacia un sonido más orgánico y acústico. Este trabajo que nos ocupa es la primera parte de una trilogía denominada “The Empty Circle” y lleva como sobrenombre “Swirling Lands of Disquiet and Catharsis”. Al igual que pasará con los sucesivos capítulos, esta primera está dedicada a una fase de la Alquimia, concretamente al “Nigredo”, siendo ésta la primera de tres fases en la transmutación de la materia, según las doctrinas alquimistas. Asociado a la putrefacción, involucra una disolución en la materia prima. Se ha asociado al planeta Saturno y al elemento plomo.
Detrás de la banda se esconde Luis Couto, que tras coquetear con Steinklang Records en algún recopilatorio, ha conseguido entrar en Ahntern, subsello del Sello Austriaco, elección muy acertada por afinidad al espíritu que suele rodear a los grupos del subsello.
Luis ha facturado un álbum compacto muy conceptual, donde los estilos se entremezclan sin ningún prejuicio ni regla prescrita. Donde el Dark Folk se deja envolver por ambientes etéreos y ambientales, resultando un espíritu muy ritual, muy cercano a la naturaleza y a las costumbres ancestrales. Es muy difícil definir una línea musical concreta o señalar algún tema como distintivo de la banda, ya que cualquier canción que señaláramos, ya fuera buena o mala, no sería más que un eslabón que forma una cadena musical tan compacta como indivisible. La mayoría del trabajo es instrumental, aunque también hay momentos donde Luis recita y nos intenta transmitir su versión de la vida actual, siempre de una manera muy espiritual y transcendental. Durante todo el trabajo la variedad sonora como instrumental, puede dejar un poco desconcertado al oyente, pero tras varias escuchas nos encontramos de repente en un mundo diferente, en un mundo creado por la música de The Joy of Nature, un mundo donde solo valen las reglas de la meditación y la espiritualidad, donde el oyente pueda escapar del mundanal ruido y unirse a un vasto batallón de personas que seguimos pensando que la vida es algo más que las prisas y el estrés.
Disco extraño y complejo al que hay que tener ganas y fuerzas para darle una oportunidad, para descubrir un autentico tesoro, pocas son las gemas que están al aire, casi todas necesitan paciencia y dedicación para luego convertirse en algo digno de apreciar y admirar. Larga vida a The Joy of Nature y ya estamos preparados para la segunda entrega de la trilogía.

"Mein eigener Weg, den ich mit THE JOY OF NATURE gehe, ist einer der Selbsterkenntnis und ein Kanal, die metaphysische Wirklichkeit in die physische Wirklichkeit zu implementieren [...] Ich sehe THE JOY OF NATURE nicht als ein Werk von mir: Ich bin mehr ein Kanal, durch den eine 'Botschaft' aus einer anderen Sphäre in die unsrige Sphäre vermittels des Klangs weitergeleitet werden kann [...] THE JOY OF NATURE entsteht aus meinen ureigensten Visionen heraus."
So beschreibt LUÍS COUTO im NONPOP-Interview die Arbeit an und mit seinem Projekt THE JOY OF NATURE, das bis 2006 noch den Zusatz AND DISCIPLINE führte. Der von den Azoren stammende Portugiese macht damit sehr deutlich, dass seine Musik nicht immer eine einfache Angelegenheit ist, wie es Seelentrips von Intellektuellen nun mal per se nicht sind. In das vorliegende erste Album der geplanten ""Empty Circle"-Trilogie packt LUÍS so viel Lebensstoff hinein, dass andere Künstler ganze Box-Sets daraus gemacht hätten. Zunächst einmal ist der Portugiese ein eifriger Student der hermetischen Schriften ("Corpus Hermeticum") und Lehren. Die Hermetik verspricht ein besseres Verständnis der Welt und ihrer Zusammenhänge. Gelesen als Naturphilosophie soll sie verborgene Prinzipien in der Natur sichtbar machen; ein 'Zurückfinden zum Ursprung', wie es in der deutschen Übersetzung des "Corpus" heißt. Sie hat also eine Lebensgestaltung zur Folge, die im Einklang mit der Natur steht. (Einige Grundsätze der Hermetik sind hier erklärt).
Auch die Alchemie als eine der 'Wissenschaften' der Hermetik soll in die Musik mit einfließen, denn einer der Produktionsphasen für den 'Stein Der Weisen' ist das komplette Album gewidmet: der Schwärzung (Nigredo). Dabei wird der 'Urstoff' im Bauch der Erde vergraben, wodurch er fault und schwarz wird. Die nächste Stufe wäre die Aufhellung (Albedo). Ebenfalls soll "Part 1" – wie der erste von zwei Untertiteln andeutet – eine Welt der Rastlosigkeit darstellen, bevor die notwendige 'Reinigung' durchgeführt wird. Das von LUÍS als 'zweiter Untertitel' deklarierte Thema "A Theatre Lost In The Vast Abyss Of Starry Skies", das auch den ersten und den letzten Track betitelt, beruht auf einem Wachtraum, den der Musiker im Booklet beschreibt: "Wir verstehen plötzlich, dass die Welt, in der wir unsere alltäglichen Leben abspulen, mit einem kleinen Theater am riesigen Sternenhimmel verglichen werden kann. Das menschliche Leben ist so winzig, aber gleichzeitig ist das Göttliche in jedem Menschen wiederum unendlich."
Viele Ideen, wie gesagt, die natürlich alle unmittelbar miteinander zu tun haben. Damit ist "The Empty Circle Part 1" eigentlich ein typisches Neofolk-Album, das zum Wälzen von Büchern einlädt, zum Studieren von Weltanschauungen und naturnahen Lebensweisen. Obwohl er Bands wie CURRENT 93, SOL INVICTUS, IN GOWAN RING oder FIRE + ICE zwar verehrt, möchte LUÍS dem 'Dark Folk' aber gar nicht zugeordnet werden. Tatsächlich war THE JOY OF NATURE einmal als Dark Ambient-Projekt konzipiert, und mit dieser Veröffentlichung macht sich LUÍS offenbar auf den Weg zurück zum Ursprung, ganz im Sinne der Hermetik. Nach dem folkigen Zwischenspiel von 2006, der Single "The Shepherd's Tea At 7" (NONPOP-Rezension), und dem ebenfalls gerade erschienenen, sehr folkigen Album "aGkaanta, asRti, Parasamgate", einer Werkschau der seit zehn Jahren existierenden Band, überraschen die vielen Dark Ambient-Elemente während der 62 Minuten Spieldauer.
Der erste, lange Track setzt gleich alle Eckpunkte für die gesamte CD: Zunächst dröhnt, klingelt und trommelt es, eine unheimliche, düster-gespenstische Atmosphäre zieht auf, typisch Dark Ambient. Ein Piano – das von SOL INVICTUS-Verehrung zeugt, so sehr hallt es nach WAKEFORD – bringt den Wechsel hin zum reinen, traditionellen Folk: Akustikgitarre, Flöte, Glöckchen und Kantele formen einen natürlichen Reigen, durch den nur noch ab und zu ein spaciges Zischen gleitet. Dazwischen ein wenig fehl am Platze wirkt ein Ausschnitt aus dem berühmten Trauermarsch von CHOPIN. Die portugiesischen Vocals am Ende der acht Minuten bringen die rituelle, schamanische Komponente. Sie taumeln zwischen Beschwörung und Verträumtheit, schweben wie einzelne Atome aufgelöst und verteilt durch das Universum. Diese kosmische Sprechstimme kündigt eine weitere Überraschung an: die fast gänzliche Abwesenheit von Gesang auf "Empty Circle".
Das zweite Stück beginnt folkig: Eine wirklich betörend gezupfte Harfe geht über in ein rotorartiges Geräusch, später wird Wasserplätschern von liturgischen, verhallten Gesangsfetzen abgelöst. Eine Kinderlied-Melodie (wie auf der Märchenbahn im Vergnügungspark) läutet nach fünf Minuten das Ende ein. Überhaupt scheint Musik aus Kindertagen ein weiteres Motiv zu sein. Wie zur Rückbesinnung auf die angebliche Leichtigkeit der Kindheit klingen öfter Spieluhren oder ähnliches an. Das darauffolgende Dampferdröhnen, mit dem Track 3 beginnt, überrascht da schon nicht mehr.
Am heimeligsten sind die Tracks, die hauptsächlich aus folkigen Instrumenten bestehen und sich mit Dark Ambient-Material zurückhalten. "The Cyclical Return Of Wolves And Blacksmiths" (4, hier erinnert schon der 'Blacksmith' an alte Folkrock-Traditionen) hat zum Beispiel eine unwiderstehliche Atmosphäre, die einer Nacht im Wald am Lagerfeuer sehr nahe kommt: Man ist sich selbst sehr bewusst und fühlt eine starke Verbundenheit mit der Natur. Auch die Parts von "Empty Circle" mit begeisterndem Beschwörungsgetrommel (vielleicht im Wald zu später Stunde?) erreichen dieses verzaubernde Level. Minutenlange Geräusch-Höhlen – wie im zehnminütigen "Nemesis's Factory Of Nightmares Beyond The Curtain" – ermüden hingegen.
Alle 'Vorteile' der CD treffen im Song "In The Kingdom Of The Blind" (7) zusammen: Durch den seltenen (weiblichen) Gesang, das ekstatische Tommeln und die an traditionelle Weisen anlehnenden, gezupften Folkinstrumente schimmert tatsächlich etwas Großes, Kosmisches. Ähnlich stark beginnt der Nachfolgetitel (8), um abrupt vom Sample einer Militärkapelle unterbrochen zu werden – vielleicht eines von vielen Zeichen für die Rastlosigkeit, die ja thematisiert werden soll. Die zweite Hälfte des Albums ist, weil sie sich auf weniger Zutaten beschränkt, stärker als die erste. Nach dem platten Motto "Weniger ist Mehr" kommen sehr viel aussagekräftigere Stücke zustande.
Wie kann nun ein Fazit für dieses komplexe Werk aussehen? Das rezitative Wort, die akustischen Instrumente in Vermischung mit der Dark Ambient-Elektronik und die Field Recordings schaffen eine sehr mystische und naturnahe Atmosphäre. Mystisch soll heißen, dass manchmal etwas spürbar wird, das über dem Bewusstsein jedes Einzelnen steht. Musikalische Vergleiche gibt es viele: In urigen, schrägen Momenten tauchen WALDTEUFEL oder SANGRE CAVALLUM (ebenfalls aus Portugal) auf. Die folkigen Waldgeschichten mit Kantele erinnern an NEST aus Finnland. Wenn es elektronischer wird, kommen die irischen CLANNAD zu ihren besten Soundtrack-Zeiten ins Spiel, als sie mit einer waldigen Mischung aus Synthie und Folk Naturdokumentationen untermalten. Und in seltenen Momenten funkelt die Schönheit von NATURE AND ORGANISATION.
So interessant dieses lebhafte Verfolgen vieler philosophischer und musikalischer Fäden ist, ein intimer Seelentrip eben – immer klappt es nicht, alle Ansätze ästhetisch unter einen Hut zu bringen. In schwächeren Momenten wirkt die Musik einfach nur gewollt esoterisch. Eine Beschäftigung mit dem ersten Teil der "Empty Circle"-Trilogie lohnt aber dennoch, weil das Album eine Fundgrube für die persönliche Weiterbildung ist und nach und nach beim Hören immer mehr von seinem Geist freigibt. Der zweite Teil wird laut LUÍS (noch) experimenteller ausfallen.
Michael We

Die musikalische Entwicklung der Protugiesen The Joy of Nature verfolge ich nun schon seit einigen Jahren sehr gespannt und mit „Swirling Lands Of Disquiet and Catharsis“ haben sie nicht nur ihr bisheriges Meisterstück abgeliefert, sondern auch ihren unverwechselbaren Stil vervollkommnet. Die Mischung aus ambientmässigen Klangcollagen, progressiven Rockeinflüssen, Folklore-Elementen und düsteren Grundstimmungen ist in sich stimmig und wirkt trotz aller unterschiedlichen Einflüsse nie zerrissen oder uneinheitlich. Alles fliesst gleichberechtigt und vor allem ungemein harmonisch ineinander und lädt zum Träumen und Verweilen ein, wobei dieses Album erst den Auftakt zu einer Trilogie darstellt, dem zwei weitere Teile nachfolgen werden. War das Vorgängeralbum „The Fog That Life Is Haunted By“ über weite Strecken noch angelehnt an das Werk der Krautrock-Legende Popul Vuh, so sind diese Einflüsse nur noch marginal vorhanden und wurden konsequent weiterentwickelt, so dass ein Stück wie „The Dew From Erased Days“ dieser Entwicklung im höchsten Maße Rechnung trägt. The Joy of Nature, und dies ist ein weiteres grosses Plus der Portugiesen, lassen ihre Kompositionen atmen und gestehen ihnen die Zeit zur Entwicklung zu, was im heutigen Musikgeschäft die absolue Ausnahme ist. Vielleicht liegt genau hierin die Stärke der Band.
8/10 MK

The Joy of Nature, eine von den Azoren – einer Inselgruppe zwischen Nordamerika und Portugal – stammenden Gruppe, legen mit Swirling Lands of Disquiet Catharsis wie der Name andeutet den ersten Teil der The empty Cirlce-Trilogie, die sich den drei wichtigsten hermetisch-alchemischen Phasen widmet. Im ersten Teil geht es um die im Vergleich zum Universum auffallende Winzigkeit der Menschen und andererseits um die Göttlichkeit, die in jedem einzelnen steckt und die jeder erkennen und sich auf diesem Fundament entwickeln soll. Dies alles wird mit akustischer Musik, Field recordings und seltenem Sprechgesang realisiert, wodurch eine sehr natürliche Stimmung entsteht.
Einzuordnen ist das ganze dabei zwischen Dark Ambient und schamanisch-rituellem Folk, der an Gruppen wie Tenhi erinnert. Das Ganze kommt sehr organisch rüber und die Stilmischung vermischt sich zu einer Einheit und wirkt so über weite Strecken sehr harmonisch.
Mitunter ist es leider zu harmonisch, weswegen es immer wieder Momente gibt, in denen das Ganze haarscharf an der Belanglosigkeit vorbeiplätschert. Gerettet wird das ganze dann wieder durch originelle Instrumentierungen, die man im Vorfeld nicht erwartet und sich ganz nebenbei von einer rein harmonischen Stimmung in düster-bedrohliche Klänge umkehr – oder andersrum.
Swirling Lands of Disquiet Catharsis zu bewerten ist nicht ganz einfach, da man, um das Gesamtkonzept dieser CD zu erfassen, wahrscheinlich einige Hintergrundkenntnisse benötigt. Dennoch behält die CD auch ohne diese Kenntnisse einen gewissen Reiz, auch wenn man sich auf ein gelegentliches Wechselbad der Gefühle einstellen muss –wie man es bei der Natur eben auch muss.

Um THE JOY OF NATURE auch nur halbwegs zu verstehen, müsste man tagelang Wälzer über Weltanschauungen, Philosophien und Lebensweisheiten studieren. Das erspar ich mir jetzt mal und versuche, ausschließlich die Musik des Portugiesen Luís Couto zu beschreiben. Was sich allein schon als sehr schwierig gestaltet, ist sie doch so vielfältig, wie das Wetter, was von der Insel auf dem der Künstler beheimatet ist, beeinflusst wird, den Azoren.
Für den wissenden Hörer mag die Tatsache, dass der erste Teil dieser Trilogie auf dem Steinklang-Sublabel Ahnstern erschienen ist, schon hilfreich sein, um die Musik etwas einordnen zu können. Grob gesagt, befindet sich die 1999 als THE JOY OF NATURE AND DISCIPLINE gegründete Band irgendwo zwischen Folklore, Ambient und Experimentalmusik. Beginnt der Titelsong noch mit dem Trauermarsch von Chopin, hört man einige Sekunden später schon eine Kindermelodie oder Sirenengeheul. Das alles wird mit Ambientflächen, wunderschöner klassischer Instrumentierung und fragmentarischen Gesangeseinlagen untermalt. Die einzelnen Elemente wechseln häufig und gehen ineinander über. Dennoch bleibt das Gesamtwerk in sich relativ schlüssig.
THE JOY OF NATURE waren auf anderen Alben auch schon durchaus folkiger. Daher sollte der interessierte Hörer sich auf jeden Fall die Zeit für eine Hörprobe auf der MySpace-Seite oder der Labelseite nehmen. Alles in allem ein recht interessantes Album, für das man sich viel Zeit nehmen sollte und welches viele Inspirationen zulässt.